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Asia es el continente más grande y más poblado del mundo. Con cerca de 45 millones de km2 supone el 8,65% del total de la superficie terrestre y el 29,45% de las tierras emergidas. Con sus 4 mil millones de habitantes, representa el 60% de la población humana. Se extiende sobre la mitad oriental del hemisferio Norte, desde el océano Glacial Ártico, al norte, hasta el océano Índico, al sur. Limita, al oeste, con los montes Urales, y, al este, con el océano Pacífico.
 
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ATRAVESAR EL MUNDO Y RECORRER ALGUNOS PUNTOS: PASEAR POR ISLAS QUE DESTACAN ENTRE MILLONES DE ISLAS; DESCUBRIR TEMPLOS DE UNA ANTIGÜEDAD SOBRECOGEDORA; VISITAR CULTURAS Y TRADICIONES INIMAGINABLES, ATREVERSE A LOS MÁS INÉDITOS SABORES. ATRAVESAR EL MUNDO LLEVA A DESCUBRIR SECRETOS ASOMBROSOS, POR ESO CLUBS & COUNTRIES SE ATREVIÓ A DAR EL SALTO Y SUMERGIRSE EN UN RECORRIDO POR LO MÁS DESTACADO DEL LEJANO ORIENTE.

CHINA
Es un universo milenario, diferente y salvo que se disponga de un par de largos años y una pequeña fortuna, lo mejor es centrarse en un itinerario relajado que recorra los grandes puntos de la “casi” inabordable República.
Beijing. Es la capital del país y una ciudad en donde conviven rascacielos junto a templos milenarios y obras colosales como Las Tumbas Ming, El Templo del Cielo y El Palacio de Verano. Aunque claro, luego de recorrer la enorme ciudad, hay dos puntos realmente imperdibles: La Gran Muralla China y el Palacio Imperial, pertenecientes a “las Siete Maravillas del Mundo”.La Gran Muralla es la más extraordinaria estructura construida por la humanidad. Con 2.000 años de antigüedad, tiene diferentes segmentos, y ya fue modificada con el paso de las dinastías. Además de la de Beijing, actualmente está abierto el segmento de las regiones de Jinshanling y Simatai -mucho más antiguas- que revelan detalles de su aspecto original.
El Palacio Imperial, construido hace 550 años, es uno de los edificios más famosos del mundo. Encomendado por el emperador Yong y remodelado durante la dinastía Ming y Qing, cubre 720.000 metros cuadrados con más de 9.000 habitaciones. Está rodeado por una muralla de 10 metros de altura y una fosa de 50 de ancho.Se encuentra al norte de la Plaza de Tiananmen, en medio de la denominada Ciudad Imperial.
Shanghai. Calificada como La perla de Oriente, esta ciudad simboliza un fuerte cambio en la mentalidad China por su fuerte aspecto extranjero. Está dividida en dos por el río Huangpu, y la mayoría de los lugares de interés se encuentran en Puxi. En su histórica calle Bund se evidencia el poder colonial británico en un abanico de estilos que van del Gótico al Art Decó. Se recomienda visitar la Aduana (con su campana “Big Ching”), el antiguo Banco de Hong Kong y Shangai, el Peace Hotel y el Banco de China. En el centro histórico se pueden conocer los jardines Yuyuan y la Sede del Primer Congreso Nacional del Partido Comunista Chino. En la Plaza del Pueblo se encontrará el famoso Templo de Buda de Jade. Otros destinos imperdibles en un recorrido por la gigantesca China son El Palacio de Verano donde se pueden apreciar más de 14.000 pinturas históricas en medio de un paisaje abrumador, como también las excavaciones en Xi’an, donde se dan a conocer a cientos de históricos soldados en terracota descubiertos en 1974. Finalmente la impresionante tumba de Qin Shihuang, primer emperador Chino y una de las maravillas arqueológicas del país. Por último la Ruta de la Seda: 4.000 kilómetros de pueblos y aldeas para interiorizarse en lo más profundo de la tradición china.

MALASIA
Es uno de los países más agradables y fáciles de visitar del Sureste Asiático. Los turistas suelen visitar la península y el movimiento de Kuala Lumpur, la tranquilidad colonial de Cameron Highlands, aunque pocos se acercan al costado más salvaje del país en Sarawak. Recomendamos intentarlo todo.
Kuala Lumpur. Pasó de ser un lugar carente de interés a una ciudad moderna de un millón de habitantes. En una primera impresión pareciera que KL (como la denominan los lugareños) es una más entre las nuevas metrópolis asiáticas de rascacielos flamantes, pero su carácter peculiar y colorido autóctono sobrevive en los edificios coloniales del centro, su vibrante barrio chino y un distrito indio repleto de vida.
Los rascacielos gemelos Petrona Towers -los más altos del mundo- dominan el horizonte, y en la plaza Merdeka se alza un asta de bandera de 95 m de altura. En KL todo es grande. Para quienes quieran detenerse en la arquitectura religiosa, el templo Cheng Hoon Teng en el casco antiguo de la ciudad es el más antiguo de Malasia.
Cameron Highlands. Se trata de una serie de poblaciones montañosas de hasta 1.800 metros que se convirtió en el centro de la industria del té de Malasia. Entre sus atractivos se destacan los paseos por la selva, las visitas guiadas a plantaciones y sus bellos jardines. Pero es, en realidad, la capital del descanso para aquellos que no disfrutan de la playa y prefieren retozarse en la nostalgia colonial.
Sarawak. Aquí, el Parque Nacional Gunung Mulu cuenta con diversas cuevas, incluyendo la de Clearwater que, con una longitud de 51 km, es una de las más extensas del mundo. Sarawak ofrece áreas de selva virgen, la oportunidad de visitar tribus Dayak que viven en casas comunales y un magnífico sistema de parques nacionales. El Parque Nacional Bako posee una zona de selva tropical virgen, playas y senderos. Para los amantes del turismo aventura en todos sus tipos, este lugar es el más recomendado.

INDONESIA
Las islas del archipiélago indonesio, verdaderas esmeraldas flotantes, convocan cada vez más por sus bellezas turísticas: playas, montañas, volcanes y en especial su forma de vida son parte de un recorrido inolvidable.
Bali. Este rincón bien podría ser un decorado: sus terrazas de arrozales, sus volcanes más allá de las nubes, sus selvas y las playas sobre el océano Índico son parte de lo que se podría denominar el paraíso. Al comenzar el recorrido, llama la atención la gran cantidad de templos que existen, conociéndolos se podrá disfrutar de lo mejor de la cultura de Oriente. Para los amantes de la arquitectura y la decoración, un paseo por sus hoteles y villas será la mejor manera de conocer la tradición balinesa.
En Denpasar, la capital, se encuentra un centro de arte, un museo y varios mercados: recomendamos los de Badung y Kumbasari y las ferias nocturnas en Kereneng, Malam Pekambinan y Diponegoro. Por supuesto que no sólo de recorrer la ciudad se trata este viaje, las playas son un fuerte por estas tierras: Jimbaran es una de las más lindas y tranquilas. Desde que abrieron sus puertas el Four Seasons Resort y el Intercontinental, se convirtió en un destino muy popular especialmente elegido para el windsurf y los barcos a vela. Por su parte, la playa de Kuta es posiblemente la más popular de isla, pero también la más llena de gente. En cambio, Legian, más conocida como “Playa de la ONU”, combina locales expatriados (de ahí el nombre) con turistas de todas partes del mundo. Finalmente en Lovina, nuestra última recomendada es, sin dudas, la contracara de Kuta. Aquí reina la paz.
Sumatra. Con grandes bellezas naturales, ríos que recuerdan al Amazonas y obras de arquitectura relevantes, es la patria de los aventureros. La isla cuenta con atractivos senderos en la selva para los amantes de las caminatas, sobre todo el Parque Nacional de Gunung Leuser. Para quienes quieran llegar a lo más alto, el monte Bromo de Java se puede escalar en un solo día. Claro que también se puede disfrutar de la paz oriental que reina en el lugar.

TAILANDIA
Es uno de los destinos comerciales más importantes del mundo. Especialmente Bangkok, con una infinita cantidad de tiendas, mercaditos y puestos callejeros.
Bangkok. Es una de las ciudades más impresionantes del mundo, una metrópoli de seis millones de habitantes con dos caras muy diferentes: la ciudad vieja con palacios y templos, y la moderna con sus centros comerciales al borde del río. Entre las innumerables atracciones merecen mención especial el Palacio Real y el Templo del Buda Esmeralda (Wat Phra Kaeo, protector del país). Otros lugares de interés son el Templo de Buda de Oro del período Sukhothai (1238-1378), el Museo Nacional y el Mercado Flotante. Al sur, cuenta con las playas Phuket Ko Samui, Ko Pha Ngan o Ko Phi Phi con arenas blancas y aguas turquesas. La provincia de Krabi, también en el sur, cuenta con playas paradisíacas, algunas totalmente vírgenes.
Pattaya. Es la playa más conocida de Tailandia y cada año atrae a miles de turistas de todo el mundo. La ciudad se erige sobre una costa de pequeñas bahías con edificios comerciales que se extienden hasta el interior de los hoteles y frente a las playas. La zona sur es famosa por los coloridos barrios ideales para todo tipo de diversión.
Ayutthaya. Una de las ciudades más espléndidas de Asia. Cuenta con magníficas ruinas de templos y palacios que se remontan al 1350, año en que fue fundada. Los restos del Palacio Real prueban que el Gran Palacio de Bangkok está inspirado en su arquitectura. Además de las ruinas, merecen ser visitados los museos que documentan las memorias de 33 reinos sucesivos. Los tesoros de Ayutthaya están expuestos en el Museo Nacional Chao Sam Phraya. En el Centro Histórico es posible viajar a través del tiempo, pasando de la época de mayor esplendor de la capital hasta su decadencia. Un atractivo muy popular es dar un paseo en barco a lo largo del camino de agua que rodea la ciudad o incluso viajar a Bangkok remontando el río. El Parque Histórico de Ayutthaya fue declarado Patrimonio Mundial por la UNESCO.

VIETNAM
Hanoi.
Pocas ciudades de Asia pueden resultar tan encantadoras como la capital de Vietnam, con su encanto francés en un país de tradiciones milenarias. Hanoi ofrece antiguos tesoros arquitectónicos (como una pagoda de 1.500 años), construcciones coloniales francesas y sorprendentes rascacielos. Amén de su gastronomía (ver recuadro).
Las calles de esta capital esconden joyas de la época francesa como el Teatro Municipal, sin dudas, la más bella muestra de arquitectura de la ciudad. Se construyó en 1911 y desde sus balcones se procla-mó, en 1945, la toma del poder por las fuerzas comunistas. Este punto es el centro de la vida cultural con contrastes que van de conciertos sinfónicos a música tradicional como el Roi Nuoc, antiquísimo espectáculo con marionetas de agua. Entre sus templos, La Catedral, de 1886, es una belleza desgastada por el paso de los años que conserva un toque de distinción muy especial. El Templo de la Literatura, en tanto, es una visita imprescindible que ofrece lo mejor de la antigua Vietnam con jardines que datan del Siglo XI.
De visita obligada también es el impresionante Mausoleo de Ho Chi Min, una faraónica construcción de mármol. Pero ninguna visita estará completa sin la exploración de su barrio viejo y sus mercados. La calle de la seda cruza el barrio en dirección hacia el río Rojo, ofreciendo todo el color que Hanoi es capaz de dar.
Hue, la más linda. A pesar de los desastres de la Guerra, aquí se mantiene en pie una ciudadela dinástica. Capital del país entre 1802 y 1945, aun se considera un importante centro cultural, religioso e histórico. A medio camino entre Ho Chi Minh y Hanoi posee bellezas naturales en las orillas de los ríos Perfume y Song Huong. Los restos de la enorme ciudad de 1804 albergan atractivos tales como el Recinto Imperial, los Nueve Cañones Sagrados y las Salas de los Mandarines. Vale la pena realizar un tour por la DMZ (delimitarized zone), la cual fue el limite entre Vietnam del Norte y Vietnam del Sur. En este tour se muestran y explican los acontecimientos de la Guerra. Luego de recorrer Hue, recomendamos una excursión a la Bahía de Halong, más al norte y posiblemente uno de los lugares más espectaculares del país.
Ciudad de Ho Chi Minh (Saigón). Es el corazón financiero de Vietnam. Entre los monumentos más destacados están la pagoda de Giac Lam, el palacio de la Reunificación, el mercado de Cholón y la antigua embajada de Estados Unidos, lugar en el que se causaron enormes estragos durante la guerra. El centro de la ciudad, es una postal repleta de gente que atraviesa la ciudad en bicicleta. Recomendamos visitar el Teatro Municipal, punto de reunión de los jóvenes vietnamitas. Además de una gran oferta de hoteles y restaurantes, Ho Chi Minh, ya es famosa por su shoppings.


Gastronomía Vietnamita
La cocina vietnamita es, posiblemente, la mejor y más variada de todo el sudeste asiático. En los restaurantes, los platos vienen ordenados según su ingrediente principal: pollo, pescado, pato, cerdo u otros. Los menús, casi siempre acompañados de arroz y tallarines, suelen presentarse con una sopa (Pho) a base de camarones, pescado y jengibre.
Aunque varía según la región, la cocina en Vietnam es como su cultura: refleja los numerosos contactos que han tenido con otras a lo largo de los siglos, en especial la China y la francesa.Históricamente la base de la alimentación fue el arroz, pero son muy apreciados el tofu, las setas, las anguilas y los caracoles. Existe una salsa de pescado llamada “nuoc mam” casi imprescindible en los platos que se presentan.
En general las sopas y arroces están salpicados de todo tipo de ingredientes y se recurre mucho al cilantro, el curry, lemon grass (hierba limón que recomendamos para tragos), salsa de soja, canela, jengibre, menta y albahaca. Los vegetales como cebolla, zanahoria, bambú, los brotes de soja o las conocidas setas shiitake son también muy habituales.
Los rollitos vietnamitas, los nems, son diferentes de los chinos, se preparan fríos con una hoja de lechuga o de arroz y se rellenan con carne cruda. Son un excelente paso antes de pasar a los platos fuertes.
Entre las carnes más exóticas (sin mencionar las tabú como el perro y el murciélago) una de las más exitosas es la de serpiente, en especial la Cobra. Se sirve con frituras y luego en un estofado con mucho jengibre. Sólo para valientes.
Recomendamos sacudirse de prejuicios y sumergirse en las bondades de esta peculiar cocina. No se arrepentirá…


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