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ISLA DE EXUBERANTES PAISAJES. Es la tercera isla más grande de Europa, está ocupada en cinco de sus seis partes por un país sob e rano del mismo nombre, miembro de la comu ni dad europea y cuya capital es Dublin. La aclaración vale porque la sexta parte restante la ocupa Irlanda del Norte, territorio bajo el control admin istrativo de Gran Bretaña y cuya capital es Be lfast. Hecha la salvedad, los invitamos a un recorrido lleno de historia, literatura, castillos y las mejores bebidas del mundo.
 
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por JOSÉ MEDRANO

Irlanda está dividida en cuatro provincias y en 33 condados. Munster es la más exuberante y tiene algunos de los paisajes más hermosos con caminos que atraviesan montañas y cortan el aliento. Estando ahí, son imperdibles los Acantilados de Moher. Por toda la región hay vestigios de ciudades coloniales y ciudades portuarias como Kinsale y Clonakilty.
La provincia de Connacht (Galway), en la costa oeste, es dueña de una gran variedad de paisajes y vistas marinas. Desde las espectaculares piedras calizas de Karst of the Burren hasta los magníficos paisajes de Connemara, Mayo y Sligo. Las bahías e islas merecen visitarse, igual que la ciudad de Galway, capital del oeste, con su mezcla de cultura ultramoderna y orgullosas tradiciones gaélicas.
Ulster, la parte norte de Irlanda, ofrece una experiencia única: las influencias de distintas culturas, la escocesa, la gaélica, la normanda y la anglo-normanda, esculpieron y dieron color a un paisaje distinto al del resto de la isla. La situación geográfica de la provincia rodeada por el océano en tres partes, creó una bella costa con magníficos acantilados, profundas playas y cordilleras que llegan hasta el mar.
Finalmente, en la provincia de Leinster, donde está la ciudad de Dublin, vive la mitad de los ciudadanos del país. Está la capital con sus bellezas pero también los hermosos paisajes de Wicklow y de Kelkenny. Hay monumentos neolíticos, como el famoso Newgrange, y es sin dudas la provincia mas visitada de todas.

DUBLIN
Fundada por los vikingos a principios del siglo IX, la capital irlandesa fue escenario de guerras y conflictos hasta llegar a definir su propia identidad en el siglo XX. Gracias a su pasado, Dublin es hoy una capital moderna y rica en historia capaz de cautivar a sus visitantes con la mezcla de las más arraigadas tradiciones y una constante adaptación al mundo moderno.
Dublin es cuna y lugar de inspiración de grandes escritores como James Joyce, Oscar Wilde, Samuel Beckett, o Bram Stoker. Debido a su rico pasado literario, la Unesco la eligió Ciudad de la Literatura.
Dublin es un lugar ideal para perderse en sus jardines y disfrutar de eternas veladas con una Guinness en cualquiera de las cientos de tabernas y pubs tradicionales. De hecho, es el Guinness Storehouse, la fábrica-museo de la famosa cerveza, con más de 250 años de historia, una de las mayores atracciones de esta capital: la visita es dinámica y al final del recorrido obsequian una pinta que se puede degustar en su Gravity Bar, donde se ve la ciudad con una perspectiva de 360º.
Entre los edificios históricos, recomendamos visitar el Trinity College, único colegio constituyente de la University of  Dublin, la más antigua e importante de Irlanda, fue fundado en 1592 por la Reina Isabel I. Por sus aulas pasaron ilustres como Jonathan Swift, Bram Stoker, Oscar Wilde y Samuel Beckett. Además, en Dublin conviven dos catedrales; el prelado tiene su morada en la catedral de la Santísima Trinidad, conocida como Christ Church, que es la iglesia más antigua de Irlanda (año 1038), y la St. Patrick Cathedral, construida en 1191 en estilo gótico, que es el edificio religioso más alto de Irlanda. El Phoenix Park es otro de los puntos que nadie puede obviar en una visita a la capital irlandesa: se trata del parque más grande de Europa y entre sus principales puntos de interés está la residencia del Presidente de Irlanda, la Cruz Papal, el monumento Wellington, el castillo de Ashtown y el zoológico.
Otros dos puntos imprescindibles son el Kilmainham Gaol, una cárcel, ahora convertido en museo, inaugurada en 1796 y que se mantuvo activa hasta 1924, donde puede revivirse su historia: se visita la capilla, las celdas, el vestíbulo y el patio donde fueron ajusticiados varios líderes obreros. Y The Spire: el monumento a la luz que, con sus 120 metros de altura, es considerado por muchos la estatua más alta del mundo, situado en O’Connell Street. Antes de terminar el recorrido, nadie puede ir a Dublin y pasar por alto Temple Bar, la zona de bares de la ciudad; ideales para disfrutar música en vivo y buenas cervezas. Pero no solo de cerveza está hecha Irlanda, su whisky es una bebida fundamental en su historia. Es por eso que The Old Jameson Distillery también debe figurar en el itinerario; un gran museo donde se muestra el proceso de elaboración y se puede catar uno de los mejores whiskys del mundo.

BELFAST
Cualquier persona que tenga la intención de descubrir Irlanda del Norte debe acercarse a su capital. La ciudad, ahora en paz después de muchos años de conflicto, quiere mostrar su maravilloso patrimonio victoriano y eduardiano. Nuevos hoteles, bares y restaurantes que abren durante todo el día, son algunos de sus atractivos. Cualquier época del año es buena para viajar y aunque de enero a agosto es su estación lluviosa, en invierno las temperaturas no son demasiado bajas. Es un destino fundamental para quienes quieran comprender la historia del país.
La Cathedral Quarter, en el centro de la ciudad, es el barrio donde se encuentra la Catedral de Santa Ana. Hay algunos ejemplos de edificios de estilo victoriano y arquitectura Art Decó, además de varias galerías de arte, lugares dedicados a las artes escénicas. La zona alberga el Festival de Cine de Belfast y el Festival de Artes de Cathedral Quarter.
En el Jardín Botánico de la ciudad se puede ver el Palm House, un invernadero de hierro fundido construido en 1889. Los jardines son también muy populares porque son la puerta de entrada al Museo del Ulster, fundado en 1821, es un tesoro que recoge varias exposiciones, entre las que se incluyen la historia irlandesa y la local, así como una excelente colección de arte. En tanto, en el Golden Mille, cerca del Hotel Europa, tenemos la Grand Opera House. Otros templos de las artes en Belfast son el Ulster Hall, que alberga la orquesta de la ciudad y el Odissey, a orillas del río, que es el lugar perfecto para la celebración de conciertos.
El Saint George’s Market, construido entre 1890 y 1896, es una de las atracciones más antiguas de la ciudad, que después de grandes trabajos de restauración, volvió a abrir sus puertas para ofrecer una amplia gama de artículos de ropa y antigüedades en el Variety Market de los viernes, y productos locales frescos en el City Food y Garden Market, de los sábados. La vida nocturna en esta capital ha crecido y avanzado en los últimos años en cuanto a pubs y bares. La tarde noche empieza en University Quarter, aunque los pubs están repartidos por toda la ciudad. Los más tradicionales se hallan en la zona peatonal de High Street.

LOS ACANTILADOS DE MOHER
Estos impresionantes acantilados, en el condado de Clare, son una de las principales atracciones para los que visitan Irlanda y ofrecen vistas sin igual del Océano Atlántico y la imponente belleza de la costa oeste. Los acantilados alcanzan 214 metros de altura en su punto más elevado, y se extienden a lo largo de ocho kilómetros. Desde lo alto se puede alcanzar a ver las Islas Aran, la Bahía de Galway, las cimas de Connemara, entre ellas The Twelve Bens, y las Montañas Maum Turk. Desde aquí se puede escuchar el rugido de las olas del mar, ver enigmáticos paisajes lunares o pasear por cuevas laberínticas y de aguas cristalinas. Para contemplar los Acantilados de Moher está el centro para visitantes, que abre a lo largo de todo el año y que cuenta con una zona de exhibición al borde del Atlántico, con el café Puffins Nest y el restaurante Long Dock. En el condado de Clare también hay otros lugares de gran interés, como la flora y fauna del Burren, las tranquilas aguas del lago Derg, y por supuesto, el majestuoso río Shannon.

LA CALZADA DEL GIGANTE
En el condado de Antrim se encuentra la legendaria Calzada del Gigante, declarada Patrimonio de la Humanidad por la Unesco y compuesta por columnas de roca volcánica arrastradas por el mar que formaron un paisaje cautivador. Aquí hay que juntar coraje y cruzar el famoso puente de cuerda Carrick-a-Rede, además de visitar el castillo de Dunluce o la destilería Bushmills para probar su famoso whisky que según dicen es el más antiguo del mundo.
Al llegar, es fácil ver por qué se llegó a creer que este vasto lugar había sido construido por gigantes. La leyenda cuenta que el gigante guerrero irlandés Fionn Mac Cumhaill construyó la calzada para caminar hasta Escocia y luchar contra su oponente escocés, Benandonner. En realidad las columnas son el resultado de la actividad volcánica ocurrida hace 60 millones de años. Como sea, este magnífico lugar no perdió ni un ápice de su cautivador misterio. El centro para visitantes de la Calzada del Gigante fue elegido Mejor Visita Guiada en Irlanda y está abierto todo el año.

LOS CASTILLOS DE IRLANDA
La isla es famosa por estas construcciones históricas, que encierran sus propios secretos inenarrables. Un viaje a la zona de las Midlands ofrece un interesante regreso a los tiempos pasados. Tal y como dijo el escritor Frank O’Connor: “Haría falta más de una vida entera para descubrir la razón de todas las ruinas de Irlanda, pero desde luego es un ameno viaje el intentar solamente aprender un poco de todo lo que vemos”. Aquí algunos para que los conozcan.

Castillo de Leap, en Offaly
Se encuentra a unos cien kilómetros al suroeste de Trim en el pueblo de Clareen. Supuestamente el castillo con más fantasmas de Irlanda. Ha vigilado el paso de las Montañas Slieve Bloom hacia Munster desde el siglo XIV, y su espíritu huele bastante mal, según dijo el poeta W. B. Yeats durante una estadía en el castillo. Si quiere escapar rápidamente del mismo, Birr está muy cerca de aquí, en el centro geográfico exacto de Irlanda.

Castillo Birr, en Offaly
Fue la sede de los O’Carrolls, quienes fueron proscritos en 1620. Sus jardines son una gran atracción, pues muestran el despliegue de magnolias más grande del país. El castillo es también famoso por el enorme telescopio construido en 1825.

Castillo de Trim, en Meath
El castillo más grande y más importante de Irlanda, durante varios siglos fue plaza fuerte de los anglonormandos, quienes vigilaban a los peligrosos nativos y tomaban todo tipo de precauciones para asegurase que el castillo fuera infranqueable. Los indeseables eran recibidos con agua hirviendo, alquitrán, flechas, piedras y otras armas que les llovían desde lo alto.

Castillo de Carrickfergus, en Antrim
John de Courcy, conquistador del Ulster, lo construyó en 1180 y se mantuvo fuerte hasta 1928. Es un original elemento del paisaje. Representa más de 800 años de poder militar. Sitiado por los escoceses, irlandeses, ingleses y franceses, el castillo vivió grandes aventuras hasta la 2ª Guerra Mundial.

Castillo Enniskillen, en Fermanagh
Situado al lado del Río Erne, fue construido hace casi 600 años por Gaelic Maguires. Vigila uno de los pocos pasos hacia el Ulster, y tuvo importancia estratégica a lo largo de toda su historia. En el siglo XVII se convirtió en plaza fuerte de los ingleses, y sirvió para su ejército.

Castillo de Dunluce, en Antrim
El espectacular morro coronado con un castillo, en la famosa costa del norte de Antrim, tomó forma cuando el mar hizo un corte profundo en la roca. El castillo fue originalmente ocupado por la familia MacQuillan y luego por los MacDonnells, para después ser tomado por los ingleses en el siglo XVI. Parece que sirvió de inspiración para el famoso castillo de Las Crónicas de Narnia.


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